« Shoah Foundation - vijftigduizend getuigenissenPrada New York Epicenter »

SEGWAY GELANCEERD

7

dec

2001

Na maanden van wilde geruchten en speculaties over een uitvinding die de wereld zou veranderen, werd afgelopen week het mysterie rond ‘It’ onthuld.

'It’ blijkt een op het oog nauwelijks opzienbarende step die nog het meest weg heeft van een ouderwetse grasmaaier.
Maar het transportmiddel, dat inmiddels de officiële naam [27-01-09] segway_1.jpgSegway Human Transporter heeft gekregen, is niet zomaar een step. Volgens de Amerikaanse ontwerper, Dean Kamen, die jarenlang in het diepste geheim onder de codenaam ‘Ginger’ aan het projekt werkte, is de step een uitvinding van baanbrekende proporties.

Een jaar geleden sloot Kamen met de Harvard Business School Press tegen het aanzienlijke bedrag van $ 250.000 een overeenkomst voor een boek over zijn mysterieuze idee, dat ‘onze omgeving en de manier waarop mensen over de hele wereld leven, grondig zal beïnvloeden’. Zelfs bij de uitgeverij had men geen idee wat ‘Ginger’ behelsde. Toen het nieuws over de merkwaardige boekovereenkomst uitlekte ontstond er op internet een aanzwellende stroom speculaties over ‘It’, de geheimzinnige innovatie die volgens niemand minder dan Steve Jobs, de oprichter van Apple Computer, van even grote betekenis zou kunnen zijn als de ontwikkeling van de PC.

Je zou het niet zeggen als je de step bekijkt. De Segway bestaat uit een klein plateau geflankeerd door twee stevige wielen en een hoog stuur. Het lijkt een wiebelige constructie waarop hooguit een circusclown in evenwicht kan blijven, maar het slimme van Kamens ontwerp is juist dat het zo stabiel is. De Segway is zo geconstrueerd dat ie middels een technologie genaamd dynamic stabilization altijd in evenwicht blijft door te reageren op de minste verplaatsing van het gewicht van de berijder. Die hoeft zelfs niet eens aktief te sturen. Wie een bocht wil maken leunt simpelweg, zoals skiërs en [27-01-09] segway_2.jpgsnowboarders dat doen, een beetje in de gewenste richting en de Segway rijdt erheen. Een rem heeft de Segway niet. ‘Denk aan stoppen’, houdt Kamen zijn proefpersonen voor. Dat blijkt voldoende. Volgens de eerste berichten komen ze, net als rolschaatsers, zelfs bij enige snelheid gemakkelijk tot stilstand.

De Segway is kortom een futuristisch vormgegeven, vernuftig ontworpen vervoersmiddel waar je geen lessen voor hoeft te nemen. Maar wat is er baanbrekend aan? ‘De Segway is voor de auto wat de auto voor het paard en wagen was’ luidt een recente uitspraak van Kamen, een gerenommeerde uitvinder die ondermeer een draagbare dialyse heeft ontworpen en een rolstoel die trappen kan beklimmen.
Juist de auto moet volgens de entrepeneur flinke concurrentie krijgen van de Segway. Autoverkeer in steden leidt immers tot drukte en chaos, lawaai en milieuverontreiniging. En dan te bedenken dat een groot deel van de autoritten kort is en slechts dient om de bestuurder te vervoeren. Hier biedt de Segway uitkomst.

De superstep, die rijdt op een batterij, is met z’n maximum snelheid van zo’n 20 km per uur een uitstekend vervoersmiddel voor korte afstanden en een snel, efficiënt alternatief voor lopen. Als er nu maar genoeg mensen op de Segway stappen dan wordt de wereld vanzelf schoner, veiliger, stiller en mensvriendelijker, luidt Kamens filosofie.

Of de Segway, die uitsluitend is bedoeld voor gebruik op trottoirs, werkelijk aanslaat is natuurlijk maar zeer de vraag. In Nederlandse steden bijvoorbeeld, waar mensen zich al massaal per fiets verplaatsen en trottoirs soms zelfs voor voetgangers al te smal zijn, heeft de Segway wellicht nauwelijks toekomst. Veel Amerikaanse steden daarentegen zijn nauwelijks ingericht op langzaam verkeer: stoepen zijn soms simpelweg afwezig. Tegelijkertijd valt het belang van dit soort innovaties in een door auto’s gedomineerd land als Amerika nauwelijks te onderschatten.

Het lijkt de ontwerper pure ernst als het gaat om het helpen oplossen van grootstedelijke- en milieuproblemen. Kamen en zijn team zijn dan ook zo wijs geweest om het produkt niet als leuk hebbeding te lanceren, maar als een serieus alternatief vervoersmiddel. Daarom zijn ze in eerste instantie in zee gegaan met overheidsinstellingen en grote corporaties die mogelijk op grote schaal efficiënter kunnen werken of verkeersoverlast en milieuvervuiling kunnen terugdringen. Zo zal de Segway vanaf begin volgend jaar ondermeer worden getest door postbezorgers in New Hampshire en gemeentepersoneel in Atlanta en op het bedrijfsterrein van internetwinkel Amazon.com.

Pas aan het eind van het jaar zal de Segway voor particulieren beschikbaar zijn, tegen een prijs van zo’n $ 3000. Een hoop geld voor een transportmiddel dat langzamer gaat dan een fiets. Maar liefhebbers van nieuwe snufjes - én wereldverbeteraars - staan ongetwijfeld te trappelen.

©RdL
Trouw
7 december 2001